Immaginate una vita senza accesso ai servizi finanziari: nessun conto corrente, nessuna carta di credito, nessuna assicurazione incendio, nessun piano pensione, nessun mutuo per pagare la casa. La vita sarebbe un giro sulle montagne russe incredibilmente stressante, e la maggior parte dei sogni rimarrebbero tali.

Eppure, secondo i dati della Banca Mondiale (2011) si stima che nel mondo, 2,5 miliardi di persone in età lavorativa - oltre la metà del totale della popolazione adulta - hanno a che fare esattamente con questo
(Figura 1). Vivono una vita senza accesso ai servizi finanziari che noi diamo per scontati. Comprano bestiame come una forma di risparmio, vanno alle feste di paese per incrementare i legami locali - una forma di assicurazione contro una futura crisi familiare - vendono gioielli per soddisfare le esigenze di liquidità urgenti o si rivolgono agli usurai per il credito.

Tutti meccanismi ovviamente molto rischiosi e spesso molto costosi. Amici e parenti sono la fonte più comune di nuovi prestiti in tutti i paesi in via di sviluppo: in Africa sub-sahariana il 29 per cento degli adulti riferisce amici o la famiglia come la loro unica fonte di nuovi prestiti nel corso dell'anno passato, mentre solo il 2 per cento segnala di utilizzare un istituto finanziario formale come unica fonte per un prestito (Figura 2). Poche sono le economie che si distinguono per l'utilizzo riferito prestiti formali: il Bangladesh, dove il 23 per cento degli adulti dichiara di aver preso un prestito da un istituto finanziario negli ultimi 12 mesi, e Bolivia, Sri Lanka e Thailandia, dove più del 15 per cento dichiara di averlo fatto. Ciò può essere spiegato da un forte sentimento di comunità di queste economie dove esistono modelli (come cooperative, banche di villaggio, cooperative di credito e gruppi di auto-aiuto), che fanno piccoli prestiti formali ai poveri.

La microfinanza è un termine generico per descrivere i servizi finanziari, normalmente prestiti, assicurazioni o trasferimenti di denaro, disponibili per le persone a basso reddito o per coloro che non hanno accesso ai servizi bancari tipici. Le cooperative di credito esistono da centinaia di anni ma l'idea ha guadagnato l'attenzione pubblica dopo che Muhammad Yunus vinse il Nobel per la Pace nel 2006. La sua Grameen Bank, fondata trent'anni prima in Bangladesh, ha oltre 7.6 miliardi di dollari in circolazione sui prestiti alle piccole imprese nei paesi poveri. Oggi tra gli investitori di più alto profilo troviamo Pierre Omidyar fondatore di Ebay e Sequoia Capital, il venture capital di Google e YouTube.

E' stato stimato che il numero delle microistituzioni finanziarie sia 263 in Africa (Figura 3), 151 in Asia orientale e Pacifico, 182 in Est Europa e Asia Centrale, 362 in America latina, 33 tra i Paesi Arabi e 157 in Asia meridionale. Per un totale rispettivamente di 7,4 milioni di clienti attivi e un gross loan portfolio di 8 miliardi di dollari in Africa, 12,8 milioni di clienti per un gross loan portfolio di 34,7 miliardi di dollari in Asia orientale e Pacifico, 2,4 milioni di clienti per un gross loan portfolio di 6,8 miliardi di dollari in Est Europa e Asia Centrale, 19,2 milioni di clienti per un gross loan portfolio di 34,8 miliardi di dollari in Latin America, 1,9 milioni di clienti per un gross loan portfolio di 1,1 miliardi di dollari nei Paesi Arabi e 47,6 milioni di clienti per un gross loan portfolio di 8,2 miliardi in Asia meridionale.

Uno studio commissionato dalla Bill & Melinda Gates Foundation ha mostrato che sono ben 2,6 miliardi le persone che vivono con meno di 2 dollari al giorno, di cui circa 600 milioni sono piccoli agricoltori e circa 180 milioni microimprenditori. Ben metà della popolazione mondiale - più di 3 miliardi di poveri - può beneficiare di microprestiti (Figura 4). Un istituto di microfinanza (IMF) è un'organizzazione che fornisce piccoli prestiti a mutuatari non stipendiati, richiedendo poche o nessuna garanzia. Normalmente le dimensioni del credito aumentano gradualmente nel tempo e una garanzia particolare di "facile accesso" viene erogata se i prestiti sono rimborsati integralmente e tempestivamente. Gli IMF vanno da piccole organizzazioni non profit alle grandi banche commerciali.
Le dimensioni medie di prestito variano da $242 in India a  $925 dollari in Peru. Secondo il Consultative Group to Assist the Poor (CGAP) i fondi di microfinanza a reddito fisso rendono in media il 5,8%. PROFUND, il primo fondo private equity nel settore della microfinanza, ha guadagnato in media il 6,6% negli ultimi dieci.

Le istituzioni microfinanziare normalmente accumulano liquidità attraverso finanziamenti che provengono da individui, filantropi, fondazioni, governi internazionali e istituzioni come la Banca Mondiale. E' frequente trovare istituzioni che prendono in prestito fondi anche da banche tradizionali o banche d'investimentI. Inoltre, l'interesse pagato dai clienti sui prestiti ritorna nel programma per coprire i costi e finanziare altri prestiti. Fare prestiti direttamente alle istituzioni di microfinanza richiede di solito un investimento minimo tra i $250.000 e $500.000.

La maggior parte dei prestiti vanno a coprire spese personali, quindi non iniziano un ciclo produttivo (Figura 5). Secondo uno studio della banca mondiale dati raccolti nelle economie in via di sviluppo mostrano che casi di emergenza o di salute sono il motivo più comune per richiedere un prestito. Questo è particolarmente vero in Cambogia, Guinea, Madagascar, Sudan e Repubblica dello Yemen, dove oltre il 30 per cento degli adulti dichiara di avere un prestito per tali scopi. L'uso di prestiti per pagare le tasse scolastiche è più comune nell' Africa sub-sahariana, dichiarato dall' 8 per cento degli adulti nella regione. Prestiti per coprire le spese di funerali o matrimoni sono al 3 per cento in via generale ma significativamente più comuni nei paesi fragili e colpiti da conflitti come l'Afghanistan (29%), Iraq (13%), Somalia (11%), e Cisgiordania e Gaza (11%). Solo il 3% richiede un prestito microfinanziario per l'acquisto di una casa o un appartamento.

Preoccupazioni sorgono spesso per il fatto che i tassi di interesse sul microcredito sono superiori ai normali tassi di interesse bancari. Il problema sta nel differente costo iniziale: l'onere amministrativo di fare piccoli prestiti è molto più elevato in termini percentuali rispetto al costo di fare un grande credito.
Ci vuole molto meno tempo e personale per fare un solo prestito di 100.000 dollari invece di 1.000 prestiti di $100 ciascuno. Oltre alla dimensione del debito, altri fattori possono rendere il microcredito più gravoso
(Figura 6).
Le decisioni infatti vanno prese su clienti che non hanno né garanzie né stipendio.

Per questo motivo le decisioni richiedono l'intervento di un ufficiale che ha il compito di calcolarne i rischi. L'IMF inoltre, molto spesso, opera in aree remote o a bassa densità di popolazione, rendendo i prestiti più costosi.

Per questo motivo le IMF impongono tassi d'interesse superiori ai normali tassi bancari per coprire i costi e mantenere il servizio a disposizione.
Ma queste aliquote sono di gran lunga inferiori a quello che i poveri pagano regolarmente agli usurai ed altre fonti informali, la cui percentuale può salire a piu del 100% del prestito erogato. Al giorno d'oggi le differenze globali dei tassi di interesse del microcredito sono molto marcate. A fronte di una media mondiale di circa il 35 per cento, in Uzbekistan è superiore all' 80 per cento, e in Sri Lanka è intorno al 17 per cento. Tuttavia, un recente studio del CGAP (Consultative Group to Assist the Poor) ha trovato che i tassi di interesse sono scesi in media dello 0,3 per cento all'anno  negli ultimi 5 anni e del 2,3 tra il 2000 e il 2006.

La microfinanza presuppone che gli individui a basso reddito siano in grado di sollevarsi dalla povertà se hanno accesso ai servizi finanziari. Studi hanno dimostrato che la microfinanza aiuta le famiglie molto povere a soddisfare esigenze di base e le protegge dagli shock economici. L'uso di servizi finanziari da parte delle famiglie a basso reddito è associato a netti miglioramenti in termine di benessere economico e stabilità o crescita delle imprese. La microfinanza inoltre gioca un ruolo fondamentale nella partecipazione economica delle donne nel mondo dell'imprenditorialità poiché aiuta a promuovere l'equità di genere e migliorare l'ambiente domestico.

Mentre alcuni studi indicano che la microfinanza può svolgere un ruolo fondamentale nella battaglia contro la povertà, è tuttavia importante riconoscere che non è sempre il metodo più appropriato, e che non dovrebbe mai essere visto come l'unico strumento da mettere in campo.

                                           

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